Cómo un pequeño país ha atraído suficientes residentes virtuales para llenar una ciudad

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Imagen: Westend6/GETTY

A fines de 2014, Estonia lanzó su programa de residencia electrónica, convirtiéndose en el primer país del mundo en ofrecer identidades digitales emitidas por el gobierno a personas que desean establecer y administrar una empresa con sede en la UE desde cualquier lugar, en línea.

Durante los últimos siete años, el programa se ha dirigido a emprendedores, dueños de negocios, autónomos y nómadas digitales. A mediados de febrero de 2022, Estonia tiene casi 90 000 residentes electrónicos de 177 países, que han iniciado más de 20 000 empresas, 4700 de las cuales se fundaron en 2021.

«Hace poco tuve una conversación con alguien del consejo de Tartu, la segunda ciudad más grande de Estonia. Estábamos hablando de números y señalaron que la cantidad de residentes electrónicos de Estonia probablemente superará la población de Tartu este año», dice Lauri. Haav, director gerente del programa de residencia electrónica de Estonia.

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Haav dice que la iniciativa ahora ha entrado en una fase de lo que se conoce en el mundo de los negocios como «crecimiento del palo de hockey». Muchas de las empresas han madurado lo suficiente como para contratar nuevos empleados y volverse rentables; como resultado, los ingresos fiscales del programase duplicó año tras año en 2021 hasta los 32,5 millones de euros.

Hay varios factores que se pueden atribuir a los resultados récord de 2021. Para empezar, el confinamiento llevó a personas de todo el mundo a descubrir nuevas formas de vivir y trabajar. El programa de residencia electrónica de Estonia demostró ser una de esas formas.

e-Residency también ha entrado en nuevos mercados. Antes de abril de 2021, el proceso de solicitud era largo y laborioso, involucraba una gran cantidad de documentos y verificaciones exhaustivas de antecedentes por parte de la policía y la guardia de fronteras de Estonia. Este proceso sería seguido por un viaje del solicitante a la embajada de Estonia para proporcionar huellas dactilares. Solo una vez que se completó este proceso, los solicitantes recibirían su ‘kit’ de residencia electrónica y su tarjeta de identificación.

Este proceso ahora se ha simplificado. Estonia no tiene una embajada en todos los países, por lo que el programa inició una cooperación con un proveedor de servicios de visas internacionales que podría facilitar esto, explica Haav. «Esto nos ha permitido lanzar nuestro servicio en Brasil, Sudáfrica, Singapur y Tailandia».

La TI, el marketing en línea y el comercio electrónico son los campos más populares para los negocios de residencia electrónica, debido al hecho de que no están sujetos a la ubicación. «Tal vez viva en la isla de Bali y opere su negocio desde allí; tal vez su socio comercial sea de Ucrania, sus clientes tengan su sede en Alemania y tal vez otro accionista tenga su sede en los EE. UU.», explica Haav.

«De hecho, tenemos tales ejemplos… e-Residency es internacional, transfronterizo y virtual».

Esta flexibilidad es lo que llevó a Vicky Brock a convertirse en residente electrónica de Estonia en 2019 después de que cofundó Vistalworks, una empresa que proporciona herramientas, datos e inteligencia para abordar el comercio web ilícito, el año anterior.

«Como muchos de nuestros clientes son agencias gubernamentales y organismos encargados de hacer cumplir la ley en toda Europa, no podíamos arriesgarnos a no poder comerciar con la UE, por lo que decidimos desde el principio que necesitábamos una base europea», dice Brock a MarketingyPublicidad.es.

Brock y sus cofundadores habían considerado otros países para establecer una tienda, pero se decidieron por Estonia debido a la flexibilidad de su sistema de residencia electrónica, sus leyes fiscales justas y transparentes y el entorno de propiedad de la empresa, y su compromiso con las prácticas anticorrupción. Para una pequeña nación de solo 1,3 millones de personas, que representa menos del 14 % de la población de Londres, la capital del Reino Unido, Estonia también alberga un ecosistema de empresas emergentes vibrante y próspero.

Abierto para negocios digitales

Aunque el programa e-Residency puede verse como una forma conveniente para que los empresarios fuera de la UE establezcan negocios, Haav dice que aproximadamente el 50% de los solicitantes son de la Unión Europea. Los ciudadanos rusos constituyen la mayoría de los residentes electrónicos, seguidos de cerca por los ciudadanos finlandeses y alemanes.

Haav cree que el entorno empresarial acogedor de Estonia es lo que hace que el país sea tan atractivo para los empresarios. «En algunos países, todavía existe el pensamiento tradicional de que ser emprendedor es arriesgado y que no deberías iniciar una empresa a menos que tengas un millón en el bolsillo como capital inicial», dice.

«No tenemos esta actitud en Estonia, ya que es fácil y barato iniciar y administrar una empresa. En muchos países de la UE, es mucho más difícil: implica mucha burocracia y hay que invertir bastante dinero, tiempo y otros recursos».

Después de obtener un doctorado en física aplicada en la Universidad Tecnológica de Delft de los Países Bajos en 2017, el científico de nanomateriales Santiago Cartamil-Bueno se dispuso a descubrir cómo utilizar sus conocimientos científicos y de ingeniería.

Intentó convertirse en empresario en Alemania, pero la barrera del idioma y la burocracia resultaron demasiado. Eventualmente solicitó el programa de residencia electrónica de Estonia después de ver una publicación al respecto en LinkedIn. «Me registré solo con mi teléfono y con el permiso de mi esposa», le dice a MarketingyPublicidad.es.

Desde entonces, Cartamil-Bueno ha establecido una empresa de consultoría, investigación y desarrollo llamada SCALE Nanotech, que está registrada en Estonia pero opera principalmente en Alemania. La empresa está creciendo de forma constante y se ha beneficiado significativamente del sistema fiscal de Estonia, ya que no existe un impuesto sobre la renta de sociedades sobre los beneficios reinvertidos. «El sistema fiscal de flujo de efectivo de Estonia ayudó enormemente a mi empresa emergente a crecer a través de la reinversión de ganancias durante la crítica etapa inicial», dice.

Cuando se lanzó el programa e-Residency en 2014, la esperanza era tener 10 millones de e-residentes para 2025. Esto se revisó en 2019, cuando crearon el libro blanco e-Residency 2.0. Desde entonces, la atención se ha centrado en mejorar la calidad del servicio y el ecosistema que lo rodea.

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Con el número de residentes electrónicos y empresas creciendo a miles, este crecimiento ha requerido un mayor enfoque en la seguridad. Para abordar esto, se ha invertido más en el proceso de selección, incluida la información requerida de los solicitantes y cómo se comparten los datos con las oficinas gubernamentales, que ahora involucra a la Junta de Policía y Guardia Fronteriza de Estonia, la Junta de Impuestos y Aduanas y la Unidad de Inteligencia Financiera, entre otros. .

Por razones de seguridad, los solicitantes aún deben proporcionar sus huellas dactilares en persona; la tecnología no está allí para facilitar esto de forma remota, dice Haav. «Obviamente, hay muchas soluciones de grado comercial en el mercado, pero aún no hay una solución de grado gubernamental que se ajuste a los requisitos de la Policía y la Guardia Fronteriza de Estonia».

Independientemente, Haav cree que todo el proceso de solicitud se volverá digital en los próximos años. Mientras tanto, todos los indicadores apuntan a que el programa de e-Residencia seguirá creciendo: «Si hay más personas, crearán más empresas, las empresas más antiguas madurarán y todo el ecosistema seguirá evolucionando».

Brock también es optimista sobre el futuro. Dos de los miembros fundadores de Vistalworks ahora se mudaron a Estonia y se convirtieron en residentes de pleno derecho, y en 2021 la compañía abrió una oficina en la ciudad capital de Tallin.

«La sorpresa, tal vez, fue lo fácil que ha sido y lo rápido que nos convertimos en parte del ecosistema de inicio de tecnología de Estonia enormemente vibrante», dice Brock.

«Nunca pensé que pasaría una hora al día estudiando estonio por diversión, pero elegí hacerlo porque me siento parte de Estonia y quiero quedarme aquí y construir mi negocio aquí».

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